Säsongsguiden 2016:

AFC South

John Sigfridsson, 10:e september 2016

- Är det äntligen AFC Souths tid?

Under det senaste halvdecenniet har AFC South varit NFL’s slagpåse. Bortsett från Indianapolis Colts har de andra tre lagen desperat sökt efter relevans och respekt under en längre tid, och det utan framgång. Fram tills i år. Är AFC South äntligen på väg ut ur NFL’s bottenträsk? För första gången på väldigt länge verkar divisionens alla lag ha någorlunda möjlighet att vara konkurrenskraftiga säsongen 2016. Houston Texans vann Södern med endast nio vinster förra året, men det är tveksamt att det kommer räcka i år. Väntan har varit lång, men AFC South är äntligen intressant igen!

 

Mitt tips:

Houston Texans 11-5

Jacksonville Jaguars 9-7

Indianpolis Colts 8-8

Tennesse Titans 5-11

 

Houston Texans:

Texans har äntligen hittat sin quarterback i Brock Osweiler., eller det är åtminstone vad hans kontrakt föreslår. Frågan som återstår är dock: kan Osweiler leva upp till pengarna Texans valde att betala honom? Trots den skakiga quarterbacksituationen lyckades Houston ta hem divisionen förra året tack vare deras imponerande defense, lett av J.J. Watt. Väl i slutspelet fick säsongen ett abrupt slut. I typisk Texans-maner var det dåligt quarterbackspel som blev deras undergång och Brian Hoyers episkt undermåttiga insats i 30-0 förlusten mot Kansas City var droppen för ägaren Bob McNair. Mcnair mer eller mindre beordrade GM Rick Smith att hitta laget en franchise quarterback denna offseason, och det leder oss till Brock Osweiler. Osweiler har bara startat sju matcher i sin NFL-karriär, och det får kontraktsumman på 72 miljoner dollar att se fullkomligt orimlig ut, men nu har åtminstone Rick Smith en bestämd startquarterback att visa upp för chefen.

 

Texans är väldigt lika Broncos i hur deras lag är utformat. Även fast de saknar en elitquarterback är deras försvar bra nog att vinna matcher åt dem. Jag säger inte att Houston är lika bra som det laget som vann Super Bowl förra året men med så mycket talang på defense räcker det om Brock Osweiler kan spela stabilt och undvika turnovers för att laget ska nå framgång (vilket är ironiskt, eftersom det var just Broncos som Osweiler lämnade i förmån för Texans). Efter att ha sett Osweiler spela bra i just denna ”game manager”-roll med Broncos förra året tror jag definitivt att det är Texans division att förlora. Ur syfte att hjälpa deras nya quarterback investerade Texans även i bättre skill players, därbland runningbacken Lamar Miller och blixtsnabbe rookien Will Fuller. Dessutom har J.J. Watt och före detta first overall pick Jadeveon Clowney chansen att vara en historiskt bra d-line duo, om Clowney kan hålla sig frisk. Med förbättrat anfall samt ett topp-5 defense är Houston utan tvekan ett slutspelslag.

 

Jacksonville Jaguars:

Det är dags nu. Länge har det väntats på att detta lovande Jaguars-lag ska bryta ut, men det har inte hänt. Olikt många andra lag i en resultatkrävande era som denna har Jacksonvilles ledning valt att behålla både GM Dave Caldwell samt head coach Gus Bradley för en fjärde säsong. Förra året slutade Jacksonville 6-10, men trots det kunde man ta mycket positivt från säsongen. Hela Jaguars offense, lett av tredje års-quarterbacken Blake Bortles, verkade klicka för första gången på flera år. Bortles visade på större mogenhet som passare, och både Allen Robinson samt Allen Hurns hade över 1000 receiving yards. Som svar på anfallets utveckling valde Jacksonville att lägga ned stora pengar för att ge deras försvar att ansiktslyft, och om deras nysignings Malik Jackson, Tashaun Gipson och Prince Amukamara kan prestera på den nivån vi är vana att se dem har Jaguars en stor chans att äntligen återvända till slutspelet. Dessutom fick Jacksonville två klasspelare från årets draft i form av cornerback Jalen Ramsey och linebacker Myles Jack, så Jaguars har en chans att ge Texans en kamp om divisionskronan, men med så många nya spelare i truppen är det tveksamt att lagkemin kommer att sitta från week 1. 2016 tror jag blir ett steg framåt för Jaguars, men kanske inte långt nog för att coach Bradley ska få behålla jobbet.

 

Indianapolis Colts:

Bortsett från att ta Andrew Luck med draftens första val 2012, vilket en chimpans hade kunna göra, har Colts lagbygge under 2010-talet varit en fullkomlig katastrof. För andra gången på 20 år har Colts haft turen att få en av sina generationers bästa quarterback, men återigen har de misslyckats med att omringa sin superstjärna med talangfulla medspelare. Peyton Manning, som spelade 14 säsonger med Indianapolis, är en av de fem bästa att spela quarterback-positionen genom tiderna, och ändå vann han bara en Super Bowl-ring under sin tid med Colts. Manning har fått ta mycket kritik under sin karriär för att han inte kan leverera i slutspelet, men i min mening ligger majoriteten av det ansvaret på Colts ledning som utöver receivers Marvin Harrison och Reggie Wayne aldrig lyckades ett bra lag runt Peyton. Tyvärr kan man se början till samma visa under den nuvarande eran med Andrew Luck. Luck har en unik talangrepertoar som få andra quarterbacks i ligan har, och bara han haft ett okej defense på andra sidan, eller en okej offensiv linje att skydda honom skulle Indianapolis kunna utmana om Super Bowl-titlar. Inget av dem två påståenden är tyvärr sanna och därför tror jag att Colts är på väg mot ytterligare en medelmåttig säsong. T.Y. Hilton, Donte Moncrief och Philip Dorsett är en bra receivertrio och bara Luck kan få lite tid att kasta har Colts en chans att göra många poäng. Men hur stor roll gör det om deras defense släpper in fler, vilket de lär göra? Indianapolis skulle absolut kunna vara bättre en 8-8 i år tack vare Luck, men de skulle enkelt kunna vara sämre, på grund av allt annat. Vad som helst kan hända med Colts denna säsong.

 

Tennessee Titans:

För att ha vunnit minst matcher i ligan förra är många experter överraskande positiva till Titans chanser i år. Men med viss berättighet. I Marcus Mariota har Tennessee en av ligans mest spännande talanger. Efter ett lovande första år i NFL har den snabbe hawaianen Mariota potential nog att bli en av ligans bästa quarterbacks, frågan är bara om Titans spelartrupp kan utvecklas med honom. Som saker var förra året såg resten av Tennessees spelartrupp katastrofal ut. De enda spelarna med elittalang på detta lag är tight end Delanie Walker och defensive end Jurell Casey, som i smyg är en av de mest dominanta defensiva krafterna i NFL. Dock har Titans gjort en ansträngning att göra livet lättare för Marcus Mariota i hans andra år. I veteranen Demarco Murray samt rookien, och Heisman vinnaren (priset för årets bästa spelare i college), Derrick Henry har Tennessee möjligheten att förverkliga den nya spelstilen ”exotic smashmouth”, som head coach Mike Mularkey kallar det. Summa summarum: Titans kommer att springa med bollen mycket, och bakom en okej offensive line lär de göra det med framgång. Det tveksamma är dock om det räcker för att vinna särskilt många matcher i NFL. Bortsett Casey är Titans defense inte något att hänga upp i granen, och i väntan på Mariotas fulla utveckling tror jag det är långt för tidigt att räkna in Tennessee som en utmanare av något slag. Dock finns det definitivt hopp om framtiden för titanerna i blått.

av John Sigfridsson