Säsongsguiden 2016:

AFC West

John Sigfridsson, 24:e Augusti 2016

- Vem tar hem den vilda västern?

Denver Broncos är Super Bowl mästare. På något vis. Trots dåligt quarterbackspel kunde Denvers historiska defense bära Peyton Manning till det perfekta slutet för en legendarisk karriär. Men nu är nummer 18 borta, och det har lämnat ett stort hålrum i Colorado. Vem ska bli Denver Broncos nästa quarterback? Säsongspremiären är bara två veckor borta och vi vet fortfarande inte vem som kommer starta för de regerande mästarna i sportens viktigaste position. Detta har öppnat upp för spekulation att Broncos inte ens är favoriter i AFC West, trots att de vunnit divisionen 5 år i rad. Dock är den spekulationen fullkomligt berättigad om man ser på vilka andra lag som populerar AFC’s västra division. Både Kansas City och Oakland har potential att lägga besläg på West-tronen, och San Diego med Philip Rivers i spetsen är ett wild card som aldrig borde räknas ut. Vem kommer att ta hem den här mexikanska standoffen? Vad som helst kan hända i den vilda västern!

 

Mitt tips:

Kansas City Chiefs 10-6

Denver Broncos 9-7

Oakland Raiders 9-7

San Diego Chargers 6-10

 

Kansas City Chiefs:

När Chiefs sex matcher in i säsong enbart hade tagit hem en seger skrev de flesta av 2015 som ett förlorat år för Kansas City. Vad som skulle hända efter det hade ingen kunnat förutspå. Från ingenstans drog KC av 11 raka segrar, inklusive en slutspelsmatch borta mot Houston, för att slutligen falla kort i Foxborough mot New England Patriots. Kansas City spelar ingen sexig football, men de får jobbet gjort. Med den evigt underskattade Alex Smith som quarterback och en frisk stjärnrunningback i Jamaal Charles kan de minimera turnovers och spela ett säkert anfallspel, medans deras starka defense stänger matcher. Chiefs har varit väldigt tysta i offseason, och knäskadan på pass rushern Justin Houston hjälper inte, men tack vare KC’s konsekventa, pålitliga spel tror jag att de kommer att dra det längsta strået i AFC West.

Denver Broncos:

Efter en hektisk offseason står slutligen Elways Broncos med ett slags trehövdat monster till quarterback. Efter att Peyton Manning gick i pension var tanken att anfallet sömlöst skulle ärvas vidare till hans lärljunge Brock Osweiler, som under fyra år fått lära sig NFL som Peytons backup, och Broncos GM John Elway hyllades för hans framförhållning. Det var enda till Brock Osweiler bröt mot manuset och överraskande lämnade Broncos för Houston Texans. Istället för att ha haft två okej quarterbacks som året innan stod nu Elway vid starten av free agency utan någon alls. Det blev ingen lång Super Bowl-smekmånad för Elway!

 

Till slut hamnade Elway med den evigt enigmatiske Mark Sanchez, den fullkomligt okända Trevor Siemian, och årets first round pick Paxton Lynch. Det finns ingen tvekan om att den långa, atletiska Memphis-produkten Lynch är Denvers quarterback för framtiden, men vem kommer att starta i år? Lynch gled hela vägen till Broncos i draften i april därför att han är en väldigt rå spelare som kommer att kräva tid för att utvecklas, så vem Broncos kommer starta i år är ett stort frågetecken. Det finns ett talespråk i NFL som lyder ’if you have two quarterbacks, you have none’, vilket syftar på att om man inte har en solklar starting quarterback, så har man egentligen ingen quarterback (av relevans) alls. Har man då tre quarterbacks i sitt stall så bådar det verkligen inte gott. Motargumentet är att Broncos kunde vinna Super Bowl med dåligt quarterbackspel förra året, och att situationen är den samma i år. Jag tror dock att många underskattar det ledarskap Peyton Manning bidrog med, trots att statistiken inte var lika vacker. Deras försvar är fortfarande ligans bästa och det är mycket möjligt att de återvänder till slutspelet, men det är svårt att se att allt som gick rätt i fjol ska gå deras väg i år med. I väntan på Paxton Lynchs utveckling känns det här som ett mellanår för ’The Orange Crush’.

 

Oakland Raiders:

Årets hype-tåg har lämnat perrongen. Det finns inget lag som det snackats så mycket om under NFL uppehållet som Oakland Raiders. Efter en VÄLDIGT aktiv offseason för Oakland kan experterna inte sluta prata om hur mycket bättre Raiders kommer att vara i år, och det är berättigat. I offseason signade de högt eftertraktade free agents som guarden Kelechi Osemele, linebackern Bruce Irvin och cornerbacken Sean Smith. Slutligen signade de även veteran-safety:n Reggie Nelson som i smyg hade sitt bästa år i karriären med Bengals förra säsongen. Med den hårt tacklande first round picken Karl Joseph kommer Nelson bilda ett formidabelt safetypar som kan ankra Raiders mycket förbättrade försvar. På andra sidan av plan är Derek Carr och Amari Cooper två unga offensiva spelare Raiders kan bygga kring. Quarterbacken Carr visade på ett mer moget spel i hans andra säsong och om han och receivern Cooper kan hålla en stadig utvecklingskurs skulle AFC West kunna färgas i Silver och Svart… Om några år. Jag tror att det är lite för tidigt att konstatera Oakland som en storkraft i AFC när de inte varit i slutspelet på 14 år. Laget saknar erfarenhet och det brukar ta tid innan lagkemin klickar mellan så många nya spelare. Jag är villig att förboka en biljett till Raiders hype-tåg 2017, men i år tror jag att de faller kort.

 

San Diego Chargers:

Philip Rivers kan bara göra så mycket på egen hand. Förra året var San Diegos sämsta säsong på 11 år och Chargers verkar vara en organisation i kaos. Först och främst är Chargers framtid i San Diego högst osäker. Tillsammans med Rams och Raiders var Chargers ett av de tre lagen som sökte den eftertraktade flytten till L.A. förra året, men i slutändan vann Rams den kapplöpningen. Detta flyktförsök har självklart inte suttit bra hos de lojala fansen de hade i San Diego, och utan någon bra football att bjuda på heller ligger supporterintresset för Chargers just nu i noll. Dessutom ligger fortfarande skuggan av offseasons konstigaste drama över Chargers. Som en konsekvens av Chargers historiskt dåliga säsong fick dem ändå ett tröstpris: det tredje valet i draften. Väl där tog Chargers den imponerande pass rush-stjärnan Joey Bosa från Ohio State, men av någon bisarr anledning har Chargers och Bosa fortfarande inte kommit överrens om ett rookiekontrakt, och det är nu fyra månader sen draften (UPPDATERING: Bosa skrev slutligen under sitt kontrakt här om dagen). Chargers är minst sagt en klubb i gungning! Men om vi enbart fokuserar på det footballmässiga så har Chargers ett okej lag. Glöm inte, detta lag vann en playoffmatch tre säsonger sedan, och många av de nyckelspelare finns kvar i truppen, om än några år äldre. Chargers hade en otrolig otur med skador förra året, då mer eller mindre hela offensiva linjen var skadade under någon period av säsongen. Med ett friskare lag än förra året och fortfarande Philip Rivers i spetsen har Chargers möjligthet att ta ett steg tillbaka i rätt riktning denna säsong, men det är efter att ha tagit 2-3 steg bakåt förra året.

av John Sigfridsson