Säsongsguiden 2016:

NFC West

John Sigfridsson, 15:e Augusti 2016

- Är det Seattles division att förlora?

Trots att 49ers har fallit ur framgångens rampljus de senaste åren är NFC West fortfarande en av de tuffaste divisionerna i NFL. Arizona var en slarvig bortamatch ifrån att vinna NFC förra året och hade Pete Carroll bara gett bollen till Marshawn Lynch i Super Bowl 49 mot New England hade vi kanske talat om dynastin Seattle Seahawks idag. Oavsett de missade chanser dessa klubbar har upplevt återstår ett faktum: NFC West har två topplag att skryta med, vilket är två mer än vad flera andra divisioner har. Sen är Los Angeles Rams inte så dåliga heller. Arizona toppade divisionen förra året men vem går segrande ur årets maktkamp?

 

Mitt tips:

Seattle Seahawks 12-4

Arizona Cardinals 10-6

Los Angeles Rams 7-9

San Francisco 49ers 3-13

 

Seattle Seahawks:

Seattle är det bästa laget i NFC. Ta inte illa upp Cardinals- och Pantherssupportrar, men jag har svårt att glömma hur dominanta Seattle var i säsongerna 2013 och 2014 (inte bara för att jag som Bronco-fan fick smaka på den dominansen i Super Bowl 48). Det krävdes en drös av skador för att GM John Schneiders lagbygge skulle falla kort om en Super Bowl-plats. Trots förlusten av linebacker Bruce Irvin och defensive-lineman Brandon Mebane i free agency är Seattles defense fullkomligt packat med talang och med Russell Wilson på offensiven har jag svårt att se något lag stoppa Seahawks från att vinna NFC. Men sakta i backarna. Det är ändå värt att notera lagets tveklöst största brist – den offensiva linjen. Under hela Seahawks framgångsrika period har den offensiva linjen varit lagets akilleshäl och fallet ser även ut att vara så i år igen. Det är tack vare speciella spelare på quarterback- och runningbackpositionen som Seattle kunnat överkomma denna grova svaghet. Russell Wilsons förmåga att undvika pass rush och skapa på egen hand har gett passningsspelet möjlighet att froda och på grund av Marshawn Lynch:s näst intill omänskliga förmåga att bryta tacklingar har springspelet framstått som dugligt. Problemet i år, och även förra året till viss del, är att bara en av dessa nyckelspelare nu finns kvar. Efter ett skadedrabbat år, där han inte såg ut som sitt gamla jag, valde Marshawn Lynch att lägga upp skyddan på hyllan. Frågan är om Russell Wilson nu kan axla ett större ansvar än tidigare. I slutändan tror jag att Seattles defense är bra nog att bära den bristfälliga offensiven och dessutom visade Lynch:s ersättare Thomas Rawls på mycket potential i veteranens frånvaro. Seahawks kommer att klara sig.

 

Arizona Cardinals:

Jag förstår att jag kan ha upprört lite Cardinalsfans vid det här laget. Jag är ledsen men jag tror inte att den röda magin fortsätter i öknen i år. Here’s why: Carson Palmer hade precis sin bästa säsong i karriären när han var 35 år gammal. Historian visar på att spelare som plötsligt har ett ”career year” sent i karriären sällan lyckas återupprepa den prestationen året efter. Anomalier av detta slag beror oftast på specifika omständigheter just den säsongen och Carson Palmer konstaterade själv i dokumentären ”All or Nothing” att förra årets Cardinals var det bästa lag han någonsin spelat med. Palmers katastrofala prestation i slutspelet förra året kan även ses som ett varningstecken för den regression han är på väg att möta. Utan quarterbackspel på den höga nivå Palmer uppnådde under förra årets grundsäsong kan Arizona säga hej då till sina Super Bowl-drömmar. Dock får vi inte glömma det Palmer konstaterade. Cardinals har fortfarande en väldigt bra spelartrupp. I (den evigt gröna) Larry Fitzgerald, Michael Floyd, John Brown och J.J. Nelson har Palmer en högst åtråvärd receivergrupp. På defense har de flera stjärnor i form av cornerback:en Patrick Peterson, safety:n Tyrann Mathieu och defensive-lineman Calais Campbell. Om defensive end:en Chandler Jones, nyförvärvet från New England, kan bidra till den annars tama pass-rush:en har de en chans att vara dominanta i defensiven. Cardinals har en chans att återvända till slutspelet i år men divisionskronan måste de nog återlämna till sina bittra rivaler i nordväst.

Los Angeles Rams:

NFL är tillbaka i L.A. För första gången på 20 år har ’The City of Angels’ sitt egna professionella amerikanska fotbollslag. Pressen att leverera i sin nya hemstad, USA:s näst största mediamarknad, är oerhört stor och det ska bli spännande att se huruvida de forna St. Louis Rams kan leva upp till förväntningarna. Under Jeff Fisher som coach har Rams haft fyra raka förlust-säsonger och förhoppningarna inom klubben är att en ny omgivning samt en ny quarterback ska kunna bryta den trenden. Los Angeles chockade NFL-sfären när de gav upp en hel drös av picks för att trade:a upp till första positionen i årets draft och välja quarterback:en Jared Goff. I Goff har Rams en ung spelare som tveklöst förväntas utvecklas till en superstjärna, men frågan är vilken nivå han ligger på nu. Ryktena från Rams training camp är att Goff inte förväntas vara redo att starta denna säsong. Därför är det den konsekvent medelmåttiga Case Keenum som förväntas starta för Los Angeles i första omgången. Bortsett från rookie-fenomenet Todd Gurley som runningback saknar Keenum dugliga lagkamrater på offense och därmed tror jag återigen att offensiven kommer att orsaka ytterligare en misslyckad säsongs för Rams. Detta trots ett imponerande defense.

 

San Francisco 49ers:

Så snabbt saker förändras i NFL. För 4 säsonger sedan såg Colin Kaepernick att vara ligans nästa superstjärna efter att ha lett sitt lag 5 yards kort om en Super Bowl-triumf. Nu verkar det inte ens som att han kommer starta säsongen för 49ers. Efter en medioker 8-8 säsong år 2014 fick den annars framgångsrika coachen Jim Harbaugh sparken och det var starten på en lavin av olyckligheter för California-laget. Först kom det överraskande anställandet av Jim Tomsula som coach och därefter valde de tre nyckelspelarna Patrick Willis, Chris Borland och Anthony Davis att, ännu mer överraskande, pensionera sig från den amerikanska fotbollen trots unga åldrar. Med en urholkad spelartrupp blev Tomsulas enda säsong som 49ers-coach ett totalt fiasko, men det värsta med förra säsongen var inte ens deras 4-12 record. Det mest oroväckande var Colin Kaepernicks grova regression. Utan Jim Harbaugh presterade Kaepernick inte ens i närheten av sina forna jag och förhoppningen är att nya coachen Chip Kelly ska kunna återfinna magin Kaepernick en gång hade. Trots detta verkar Blaine Gabbert, den avdankade gamla Jaguarsprodukten, starta över Kaepernick. Inget talar för att San Francisco ska ha någon framgång i år och jag tror de får anse sig lyckliga om de ens kan replikera förra årets dystra vinsttotal.

av John Sigfridsson